Fue una serie de eliminación tensa en los playoffs divididos de verano del Campeonato de Europa de League of Legends 2021. Con sus vidas de playoffs de LEC en juego, Vitality empujó a Fnatic a un quinto juego. Fnatic puso el pie en el suelo al principio del juego, y su estilo de juego rudimentario no pudo salvarlo. Con un sexto lugar, la temporada baja comenzó temprano para Vitality.

El cambio tenía que venir.

Cuatro meses después, en diciembre de 2021, Europa había encontrado a sus campeones para la temporada 2022 de la LEC, al menos si le preguntas a Team Vitality. Su nueva lista está formada por algunos de los mejores jugadores que Europa ha visto en los últimos años y la comunidad bautizó la lista repleta de estrellas como el nuevo «superequipo» de la LEC.

En el centro del equipo de Vitality, tanto en el Rift como mid laner como capitán del equipo, se encuentra Luka «Perkz» Perković. Es el jugador más exitoso de Occidente, con nueve títulos regionales en dos regiones y un trofeo Mid-Season Invitational en su haber.

Con él están Barney «Alphari» Morris y el campeón consecutivo de LEC, Matyáš «Carzzy» Orság, quienes vinieron del Team Liquid y MAD Lions respectivamente. El trío complementa un núcleo de dos hombres de Oskar «Selfmade» Boderek y Labros «Labrov» Papoutsakis, que jugaron bajo el estandarte de Vitality en 2021.

Pero si bien la alineación parece impresionante, el proceso de ensamblar las piezas del rompecabezas fue casi igualmente impresionante. Vitality soportó muchos meses de dudas e incertidumbres en un esfuerzo por desafiar a la LEC por la supremacía.

Dejar casas viejas

Las primeras chispas de lo que eventualmente sería el súper equipo de Vitality se encendieron a fines de mayo de 2021. Cloud9 envió inesperadamente al bot laner Jesper «Zven» Svenningsen antes de la división de verano de la Serie de Campeonato de la Liga. Esto generó las primeras dudas en Perkz sobre su futuro en Cloud9.

“Sentí que llegué a un equipo roto, y eso no me gusta”, dijo Perkz. “Es mucho más difícil arreglar algo que está roto que construir algo uno mismo”.

Por contrato, Perkz firmó con Cloud9 hasta 2023. Según los informes, la organización pagó $ 5 millones por su compra de G2 Esports y le dio un salario de $ 2.7 millones. Al darse cuenta de que pocos equipos podían permitirse comprarlo de Cloud9, Perkz dejó de pensar en dejar Cloud9. Pero entonces, llegó ayuda de Europa.

“Escuché que los equipos europeos estaban interesados ​​en mí: Vitality y Fnatic”, dijo Perkz. “Me sentí muy apreciado porque los buenos equipos de la UE ya habían mostrado interés antes de que yo supiera que estaría en el mercado”.

Después de una división de verano completa considerando sus opciones, Perkz le dijo al CEO de Cloud9, Jack Etienne, sobre su deseo de regresar a Europa. Luego les contó a sus compañeros de equipo sobre su próxima partida después de que Cloud9 hiciera un escape espectacular de la fase de grupos en el Campeonato Mundial de 2021.

“No quería que se enteraran por alguien más que yo”, dijo Perkz. “Todo salió súper bien. Estoy agradecido de no haber tenido muchas luchas”.

Carzzy no enfrentó el mismo obstáculo contractual que Perkz; se convirtió en agente libre el 15 de noviembre. Según los informes, MAD Lions intentó renovar su contrato, pero el joven checo tenía sus dudas sobre el equipo. Si bien había ganado títulos históricos consecutivos en la LEC con la organización, Carzzy dijo que no estaba seguro de poder levantar el trofeo nuevamente con el mismo equipo.

“En Worlds, tuvimos problemas como equipo, que no creo que podamos mejorar si me quedo”, dijo Carzzy.

Salir de un año tan agotador tampoco ayudó a las posibilidades de MAD Lions de retener a Carzzy.

“Si me quedara, no estaría tan motivado para mejorar de nuevo en el mismo ambiente”, dijo Carzzy. “Pensé que, si me quedaba en MAD Lions, no volveríamos a ganar el título”.

Haciendo equipo en busca de algo nuevo

A medida que Perkz y Carzzy comenzaron a separarse de sus equipos anteriores, comenzaron a buscar jugadores con los que valiera la pena formar equipo para 2022. No es frecuente que los jugadores puedan darse el lujo de elegir de acuerdo con su lista de niveles, pero los mejores tienen más influencia.

“Los buenos jugadores se quedan. Se mantienen unidos”, dijo el entrenador en jefe de Vitality, Louis-Victor “Mephisto” Legendre. Destacó a Perkz como un caso excepcional. “Este tipo simplemente reúne a buenos jugadores a su alrededor. La gente quiere jugar con él”.

Perkz, mientras tanto, había comenzado a fantasear con su próximo proyecto potencial. Se hizo eco de la evaluación de Mephisto y explicó que solo quiere jugar con personas que posean el talento en bruto, la habilidad innata para elevar el juego. Eso es lo que lo atrajo a jugadores como Rasmus «Caps» Winther mientras estaba en G2, pero Alphari encabezó su lista esta vez.

El carril superior tenía un contrato con Team Liquid, pero Perkz había oído que ya no estaba contento allí. Perkz asumió que Alphari quería volver a Europa, y Perkz convirtió en una prioridad reclutarlo.

“Siento que el top lane es el rol más débil en el Oeste, y creo que él es el mejor top laner”, dijo Perkz. “Además de eso, lo conozco desde hace cinco años. Me llevo bien con él a nivel personal, así que se siente natural”.

Perkz y Alphari lucharon por el trofeo LCS Mid-Season Showdown 2021, pero unen fuerzas en Vitality en 2022. | Proporcionado por Riot Games.

Expresó un respeto similar por Selfmade, quien dice que ha sido el jungla más talentoso de Europa desde 2020.

Mientras tanto, Perkz y Carzzy bromearon mucho durante 2021. Sin embargo, a pesar de todas las bromas que Perkz le envió a Carzzy, aún respetaba su enfoque de League of Legends.

«Me recuerda cómo jugaba cuando jugaba AD carry», dijo Perkz, recordando su intercambio de roles divididos en tres en G2 Esports.

Perkz no sabía mucho sobre Labrov, pero dijo que confiaba en la opinión de sus compañeros. Carzzy, por ejemplo, ya tenía una estrecha conexión establecida con Labrov. Los dos jugaron por primera vez para KIYF eSports Club en 2018 y se reunieron en Berlin International Gaming, donde florecieron y despertaron el interés de los equipos de LEC. Una segunda reunión fue un sueño hecho realidad para Labrov.

“Tenía muchas ganas de jugar con Carzzy”, dijo Labrov. “Lo conozco como persona y como jugador, y definitivamente fue mi mejor opción”.

Destino: París

Querer jugar entre ellos está muy bien, pero no garantiza nada. Como señaló Mephisto, «en la temporada baja, las cosas pueden cambiar 180 grados, dos veces, en treinta minutos».

Poco después de que concluyera la temporada LEC 2021, surgieron informes sobre el interés de G2 en Carzzy y Labrov como su nuevo dúo en el carril inferior. Ambos dijeron que consideraron la idea ya que les habría permitido volver a jugar juntos. Sin embargo, Carzzy dijo que no se sentía cómodo con el procedimiento de selección de la organización a través de las pruebas.

“Finalmente fue mi temporada baja después de dos divisiones muy largas en las que casi no tuve descanso”, dijo Carzzy. “Me vieron jugar mucho en la LEC. Entiendo que es bueno ver la sinergia del equipo, pero personalmente sé cómo encajaría en el equipo”.

El interés en Perkz estaba muy extendido, pero redujo sus propias opciones.

“Tenía que ser un muy buen equipo”, dijo Perkz. “De lo contrario, no volvería, ¿sabes? No para, como, Astralis. Sin ofender a Astralis.

Entre risas, agregó, “pero alguna ofensa a Astralis”.

Aunque Fnatic ocupaba un lugar destacado en la lista de Perkz, tenía prohibido por contrato unirse al equipo. Cuando G2 vendió Perkz a Cloud9, G2 incluyó una cláusula que impedía que Cloud9 vendiera Perkz a Fnatic, el mayor rival de G2 en la LEC.

Aunque generó una gran controversia dentro de la comunidad de League of Legends, Riot Games descubrió que la cláusula no violaba ninguna regla existente. Sin embargo, Riot dejó en claro de inmediato que tales cláusulas no se permitirían en el futuro.

Finalmente, a Mephisto se le había ofrecido un ascenso de entrenador asistente a entrenador en jefe, pero no aceptó la oferta de Vitality de inmediato. Había estado en conversaciones con un equipo de LCS que buscaba construir una potencia propia. Era una oferta atractiva, pero los objetivos de Vitality eran más altos, dijo Mephisto.

La formación del superequipo dio su siguiente paso a principios de noviembre. Perkz, Labrov y Mephisto dijeron que confiaban en los planes de Vitality aproximadamente dos semanas antes de que comenzara el período de agencia libre.

Labrov había hablado con la dirección de Vitality poco después de la eliminación del equipo de los playoffs de verano de la LEC y confiaba en sus ambiciones. Pero cuando el copropietario de Vitality Fabien “Neo” Devide lo llamó con planes concretos, quedó sellado.

“Me pidió mi opinión, me gustara o no”, dijo Labrov. «Obviamente, dije que me gustaba».

Cuando Perkz accedió a unirse a Vitality, las fichas de dominó comenzaron a encajar.

“Estaba 100% seguro de todo”, dijo Perkz. Agregó que, según su conocimiento, Vitality era el único equipo capaz de pagar la alineación que tenía en mente.

“La compra, la vibra, todo estaba listo”, dijo Perkz. “En ese momento, si hubiera intentado buscar otra cosa, sería una estupidez”.

El bloqueo de vitalidad en Perkz le dio a Mephisto y Carzzy el empujón final.

“No sé si me hubiera unido si él no lo hubiera hecho”, dijo Carzzy sobre Perkz. “Tenerlo en el equipo es una gran ventaja”.

Nada más que las más altas expectativas.

El superequipo era un trato hecho: Alphari, Selfmade, Perkz, Carzzy y Labrov. Sin embargo, cuando comenzaron a aparecer los informes finales de la lista de Vitality, las voces críticas se pronunciaron en contra del concepto. Por ejemplo, el entrenador en jefe de Cloud9, Nick «LS» De Cesare, dijo que el equipo «absolutamente implosionaría».

Europa ha tenido un historial pobre en la creación de superequipos. Por ejemplo, equipos como Misfits Gaming han tratado de encontrar algunos de los mejores jugadores en cada posición y meterlos en una lista solo para intentar caer de bruces.

La lista LEC de Vitality para 2022 también es conocida por ser franca, segura y directa. ¿Podría Vitality colapsar bajo el peso de las grandes personalidades de sus jugadores?

Mephisto descartó las críticas y volvió a confiar en Perkz.

“Los equipos con Perkz no explotan”, afirmó. “La gente tiene esta extraña noción de [Selfmade], que puede implosionar o lo que sea. Pero no. Simplemente dice lo que piensa en ese momento y no guarda rencor”.

Continuó poniendo a Carzzy y Labrov en el otro extremo del espectro, llamándolos «gran pegamento» para el equipo debido a su naturaleza más tranquila. Mephisto también dijo que cree que el nuevo entrenador de rendimiento de Vitality, Ismael Pedraza-Ramírez, ayudará significativamente al equipo.

“Definitivamente hay momentos en los que la presión llega a las personas. Entonces, las cosas no pueden salir según lo planeado”, dijo Labrov. “Pero tengo mucha confianza en mis compañeros y en el personal. Nos ayudarán con esto muy fácilmente”.

Carzzy compartió una opinión ligeramente diferente.

“De hecho, creo que vamos a tener una muy buena moral y mentalidad de equipo”, dijo. “Al principio, aprender a jugar juntos como equipo puede ser difícil. Nos puede llevar un mes. Pero creo que nos vamos a recuperar”.

Listo para liderar el equipo que imaginó, Perkz habló con una confianza característica e inquebrantable cuando dijo que este Team Vitality sería el mejor equipo de la LEC en 2022 y más allá. Cuando se le preguntó si podía igualar e incluso superar la alineación de G2 en 2019, en la que Perkz desempeñó un papel vital, dejó en claro que tenía los pies en el suelo.

“Creo que podemos llegar a ser tan buenos o mejores que el G2 de 2019, pero sé lo difícil que es vencer a los equipos asiáticos”, dijo Perkz. “Al ver Worlds el año pasado, es muy difícil tener mucha confianza o entusiasmo acerca de ‘Vamos a ganar Worlds’. Definitivamente es un objetivo. Quiero hacer eso. Este es un equipo en el que puedo despertarme y decirme a mí mismo que es posible ganar Worlds. Eso es todo lo que siempre quise”.

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